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深海矿业开采之争

文章来源:中国黄金网撰写时间:2021-05-06作者:林永飞(译)


  随着全球能源转型过程中对电池金属激增的需求,人们正越来越聚焦于深海矿业开采,但反对这种做法的声音也越来越大。

  经过多年的审查,国际海底管理局(ISA)即将完成开采规定,允许实体开始从深海中收集金属块。虽然一些人吹嘘这一过程是陆地采矿的绿色替代品,但一些海洋科学家和环保组织由于潜在的和未知的环境后果敦促谨慎。

  多金属结核是采矿和金属公司希望从深海中获得的最重要的材料之一。这些结核的大小可达20厘米,含有钴、镍、铜和锰等多种贵重金属。它们以不同的密度散布在海床上,在墨西哥和夏威夷之间的太平洋区域,被称为克拉里昂-克利珀顿带,它们数量丰富。

  采矿过程基本上需要从海底挖出不附着的多金属结核,用管道把它们输送到海面上的一艘船上,然后进行提炼。

  ISA在其网站上表示:“采矿结核更像是收获土豆,而不是露天开采或露天开采矿石。”

  由于全球对电池的需求,对这种深海材料的需求可能会激增。世界银行最近估计,到2050年,石墨、锂和钴等矿物的产量可能增加近500%,以满足对清洁能源技术日益增长的需求。

  标准普尔全球市场情报公司(S&P Global Market Intelligence)近期对金属和矿业的研究显示,2月份德国、法国、英国和挪威的电动汽车销量同比增长了75%。中国是全球最大的电动汽车市场,预计插电式电动汽车今年的销量将达到190万辆,到2025年将超过500万辆。

  传统的矿业和金属公司在环境、社会和治理原则方面面临着投资者和公众越来越多的审查。与获取能源转型所需金属有关的地缘政治风险也日益引起人们的关注。

  不再是科幻小说

  1982年签署的《联合国海洋法公约》将深海及其资源指定为“人类的共同遗产”。根据ISA的说法,早在1868年,人们就发现了多金属结核,自19世纪70年代HMS挑战者号的探索以来,人们就知道这种结核存在于世界各地的海洋中。

  现在,正当需求上升,一些人开始质疑传统供应的可用性时,人们正在提炼一种经济地开采这些资源的过程。

  “很多人把深海采矿看成是科幻小说。”加州大学圣巴巴拉分校海洋科学教授道格拉斯·麦考利说,“但现在它实际上是科学,是一个正在发展的行业,正在快速向前冲刺。”

  2000年,由167个国家和欧盟组成的国际海底管理局发布了在国际海底区域勘探和勘探多金属结核的规定。从那时起,它就开始着手制定开采法规,使海底金属结核的商业采集成为可能。ISA原计划在2020年完成这一进程,但新冠肺炎疫情将这项工作推迟到了2021年。美国不是ISA的成员。

  包括绿色和平组织在内的ISA批评者指责该机构过于频繁地屈从于推动开发资源的私营企业的利益。尽管ISA宣称其首要任务是保护海洋,但深海保护联盟(Deep Sea Conservation Coalition)的联合创始人马修·詹尼(Matthew Gianni)说,该组织更倾向于开发资源,而不是保护海洋。

  詹尼说:“ISA实际上是发放许可证,而不是控制过程。”

  计划在2024年开始采矿

  今年3月,总部位于不列颠哥伦比亚省温哥华的海底采矿公司深绿金属(DeepGreen Metals Inc.)宣布收购一家专注于环境、社会和治理(ESG)领域的公司,该公司在能源和资源行业拥有深厚的运营和资本市场能力,并成立一家名为TMC的金属公司。深绿是海洋采矿领域最知名的公司之一,该公司表示,希望在2024年之前开始深海商业采矿。该公司曾与嘉能可等更大的公司合作。

  深绿首席执行官杰拉德·巴伦(Gerard Barron)说,该公司预计ISA将在今年年底前完成开采多金属结节的最终规划。

  航空、武器、国防和安全公司洛克希德马丁公司(Lockheed Martin Corp.)也在通过旗下的英国海底资源有限公司(Uk Seabed Resources Ltd.)开发海洋采矿业务。ISA已经与21家承包商签订了为期15年的合同,勘探多金属结核和其他深海海底资源。根据ISA网站,在21份合同中,有18份是在克拉里昂-克利珀顿带寻找多金属结核。

  抵制

  一些知名人士和公司已经公开反对海洋采矿。最近,宝马集团、沃尔沃集团、三星和谷歌宣布,它们将承诺不再从深海开采材料。麦考利说,此举使这些公司与90多个非政府组织和环保领袖达成了一致。

  麦考利说,海洋的健康对地球更大的生态系统很重要。“在海洋采矿与海洋健康和海洋生态系统之间存在着一些真正的、潜在的令人担忧的联系。”

  这位研究人员说,这包括破坏海洋在封存温室气体方面的作用。它还可能会破坏一些独特的物种,比如像金字塔一样古老的深海珊瑚,或者一种最近发现的在公司试图开采的矿物上产卵的章鱼。

  麦考利说,采矿和加工活动产生的沉积物也可能以科学家尚未完全了解的方式破坏生态系统。麦考利警告说,这些羽流可能高达10到100公里,持续数周,并“对生物多样性产生令人窒息的影响”。

  夏威夷大学马诺阿分校海洋研究教授杰弗里·德拉赞(Jeffrey Drazen)也描述了与深海采矿相关的各种环境风险。

  德拉赞说:“我们对海洋的了解非常有限,特别是对深海。”

  德拉赞提到了一个例子,科学家们在海底拖着小型犁和轨道来模拟采矿活动。当科学家们在25年后再次回到该地点时,海底仍有足迹,这表明那里的生态系统可能从干扰中恢复缓慢。

  德拉赞说:“这些系统可能要过几百年才能恢复。”

  海洋科学家和环境组织也指出了对人类食物供应和渔业支持的生计的潜在危害。这些活动也可能产生光、噪音和沉积物污染的间接影响。

  世界野生动物联合会(World Wildlife Federation)最近呼吁全世界探索深海矿物的替代品,重点是减少对初级金属的总体需求。他们建议过渡到以循环利用和负责任地发展陆地采矿为基础的闭环材料经济。与此同时,该组织表示,这一“地球最后的边界”不应受到干扰。

  公司为环境证书辩护

  巴伦说,他的公司继续建立在数十年来对海洋生物和生态系统的研究基础上,包括以科学为重点的考察,以了解它希望开采的区域。巴伦表示,那些认为目前已知的信息不足以开始开采的说法“完全错误”。

  巴伦说:“目前还没有解决气候问题的完美方案。我们相信,科学正在证明的是,我们可以收集这些金属结核,把它们变成电池金属,并大规模压缩这些对环境的影响。”

  深绿委托进行了一项同行评比的研究,该研究发表在《清洁生产杂志》上,通过收集海底金属结核,研究了气候变化、生物多样性、社会和经济影响因素。

  该研究得出的结论是,与使用陆基矿石相比,利用结核制造电动汽车电池具有许多优点,同时警告称,“需要进行进一步的环境影响评估工作,以确定结核收集对海底野生动物和生态系统功能的影响基线和评估。”

  随着世界向回收金属而不是开采金属过渡,该公司还打算设定采矿的结束日期。

  德拉赞表示,他已与深绿公司签订合同,参与一项关于海洋水柱的基线研究。他表示,需要进行大量研究,才能充分认识到海洋采矿的全部风险,但他指出,有一些方法可以设计出解决方案,将影响降至最低。然而,德拉赞说,由于深海采矿的孤立性质,监测潜在的损害可能是巨大的挑战。

  德拉赞说:“我不认为公众真的了解深海可能会发生什么。”“如果我们要在地球表面进行可能如此大规模的活动,我认为需要告知公众。而不仅仅是在牙买加参加ISA会议的一小群人。”
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